Los anillos de polvo que rodean a una estrella a 370 años luz de distancia

This Picture of the Week illustrates the remarkable capabilities of SPHERE (the Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch instrument), a planet-hunting instrument mounted on ESO’s Very Large Telescope (VLT) in Chile: It shows a series of broken rings of dust around a nearby star. These concentric rings are located in the inner region of the debris disc surrounding a young star named HD 141569A, which sits some 370 light-years away from us. In this image we see what is known as a transition disc, a short-lived stage between the protoplanetary phase, when planets have not yet formed, and a later time when planets have coalesced, leaving the disc populated only by any remaining — and predominantly dusty — debris. What we see here are structures formed of dust, revealed for the first time in near-infrared light by SPHERE — at a high enough resolution to capture remarkable detail! The area shown in this image has a diameter of just 200 times the Earth–Sun distance. Several features are visible, including a bright, prominent ring with well-defined edges — so asymmetric that it appears as a half-ring — multiple clumps, several concentric ringlets, and a pattern akin to a spiral arm. It is significant that these structures are asymmetric; this may reflect an uneven, or clumpy, distribution of dust in the disc, something for which astronomers do not currently have a firm explanation. It is possible that this phenomenon is caused by the presence of planets, but so far no planets of sufficient size to do this have been found in this system. Links: Research paper — C. Perrot et al., Discovery of concentric broken rings at sub-arcsec separations in the HD 141569A gas-rich, debris disk with VLT/SPHERE.

Esta Imagen ilustra las notables capacidades de SPHERE, un instrumento buscador de planetas instalado en el Very Large Telescope de ESO, en Chile. Muestra una serie de anillos fracturados de polvo que rodean a una estrella cercana. Estos anillos concéntricos están situados en la región interna del disco de material sobrante que rodea a una joven estrella denominada HD141569A, la cual se encuentra a unos 370 años luz de distancia.

Esta imagen nos muestra lo que conocemos como un disco de transición, una etapa corta entre la fase protoplanetaria, en que los planetas aún no se han formado, y un periodo posterior, en que los planetas se han conglutinado, dejando el disco lleno mayormente de polvo y material restante. Podemos apreciar estructuras de polvo, reveladas por primera vez por SPHERE en infrarrojo cercano, con muy alta resolución, permitiendo captar asombrosos detalles. El área que nos muestra la imagen, tiene un diámetro aproximado a 200 veces la distancia Tierra-Sol.

Diversas características están visibles, incluyendo un prominente y brillante anillo con bordes bien definidos – tan asimétrico que pareciera la mitad de un anillo – múltiples grumos, varios bucles concéntricos y un patrón similar a un brazo espiral.  Es significativo que estas estructuras son asimétricas; ello puede reflejar una distribución de polvo desigual, o en grumos, en el disco, lo cual los astrónomos aún no han podido comprender cabalmente.  Es posible que este fenómeno se deba a la presencia de planetas, pero aún no se han descubierto planetas de tamaño suficiente en el sistema a los cuales atribuirlo.

Crédito: ESO/Perrot

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