La metamorfosis de la Galaxia NGC 4388 del Cúmulo de Virgo

The constellation of Virgo (The Virgin) is especially rich in galaxies, due in part to the presence of a massive and gravitationally-bound collection of over 1300 galaxies called the Virgo Cluster. One particular member of this cosmic community, NGC 4388, is captured in this image, as seen by the NASA/ESA Hubble Space Telescope’s Wide Field Camera 3 (WFC3). Located some 60 million light-years away, NGC 4388 is experiencing some of the less desirable effects that come with belonging to such a massive galaxy cluster. It is undergoing a transformation, and has taken on a somewhat confused identity. While the galaxy’s outskirts appear smooth and featureless, a classic feature of an elliptical galaxy, its centre displays remarkable dust lanes constrained within two symmetric spiral arms, which emerge from the galaxy’s glowing core — one of the obvious features of a spiral galaxy. Within the arms, speckles of bright blue mark the locations of young stars, indicating that NGC 4388 has hosted recent bursts of star formation. Despite the mixed messages, NGC 4388 is classified as a spiral galaxy. Its unusual combination of features are thought to have been caused by interactions between NGC 4388 and the Virgo Cluster. Gravitational interactions — from glancing blows to head-on collisions, tidal influencing, mergers, and galactic cannibalism — can be devastating to galaxies. While some may be lucky enough to simply suffer a distorted spiral arm or newly-triggered wave of star formation, others see their structure and contents completely and irrevocably altered.

La constelación de Virgo es especialmente rica en galaxias debido a la presencia del Cúmulo de Virgo, un cúmulo masivo de más de 1.300 galaxias que están vinculadas gravitacionalmente entre sí. En esta imagen, tomada por el Telescopio Espacial Hubble, se puede ver a un miembro particular de esta comunidad cósmica: la galaxia NGC 4388.

Ubicada a 60 millones de años luz de distancia, NGC 4388 está experimentando algunos de los efectos menos deseados de ser miembro de un cúmulo galáctico masivo: está atravesando por una metamorfosis.

Las regiones exteriores y los bordes de NGC 4388 parecen estar lisos y sin rasgos, una característica clásica de las galaxias elípticas; pero su centro muestra líneas de polvo, constreñidas entre dos brazos espirales simétricos que emergen del brillante núcleo galáctico, una característica obvia de una galaxia espiral. Dentro de los brazos espirales, las manchas azules brillantes señalan las ubicaciones de estrellas recién formadas, indicando que NGC 4388 ha sufrido de un incremento reciente en la producción de estrellas.

A pesar de su extraña forma, NGC 4388 está clasificada como una galaxia espiral. Se piensa que la inusual combinación de distintos rasgos galácticos es el resultado de la interacción entre NGC 4388 y el Cúmulo de Virgo. Las interacciones gravitacionales pueden provocar colisiones galácticas, influencia de mareas, fusiones y canibalismo galáctico. Algunas galaxias son lo suficientemente afortunadas y solo sufren de un brazo espiral distorsionado o de un incremento en la formación estelar; otras galaxias pueden sufrir consecuencias devastadoras en sus estructuras y contenidos, los cuales pueden ser alterados y destruidos completamente.

Crédito: ESA / NASA / Hubble

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