Las fronteras turbulentas de la nube molecular de Orión

These images show the edge of the vast molecular cloud that lies behind the Orion Nebula, 1400 light-years from Earth. The image of the left shows a wide-field view of the region, as seen with the HAWK-I instrument, installed at the Very Large Telescope. A small region is highlighted with a white rectangle, and the rightmost image shows that region in stunning fiery detail, observed with the Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA). As well as producing beautiful images, molecular clouds are of great interest to astronomers. The clouds are stellar nurseries and at their edge atoms react and form molecules by key astrochemical processes. With the ALMA observations scientists were able to resolve this transition from atomic to molecular gas at the border of the Orion molecular cloud. As Orion is the nearest massive star-forming region it is the ideal target to find out more about these astrochemical processes, and it also offers the possibility to study the interactions of newly formed stars with their surroundings in detail. Both observations show that this fascinating astrochemical transition from atomic to molecular gas happens in a highly dynamic environment. ALMA’s view of the nebula particularly resembles the dark clouds of a huge upcoming storm in Earth’s atmosphere.

Estas imágenes muestran el borde de la gran nube molecular que se encuentra detrás de la nebulosa de Orión, a 1.400 años luz de la Tierra. La imagen de la izquierda muestra una visión de amplio campo de la región vista con el instrumentoHAWK-I, instalado en el Very Large Telescope. El rectángulo blanco resalta una pequeña región, y la imagen de la derecha revela la región en todo su esplendor, con impresionante detalle, observada con ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array).

Las nubes moleculares son guarderías estelares y en su borde los átomos reaccionan y forman moléculas a través de interesantes procesos astroquímicos. Con las observaciones de ALMA los científicos han sido capaces de resolver esta transición de gas atómico a gas molecular en la frontera de la nube molecular de Orión. Orión es la región de formación de estrellas masivas más cercana, y es el lugar de estudio ideal para conocer más de cerca estos procesos astroquímicos. Además, ofrece la posibilidad de estudiar en detalle las interacciones de las estrellas recién formadas con su entorno.

Ambas observaciones muestran que esta fascinante transición astroquímica del gas atómico al gas molecular tiene lugar en un ambiente altamente dinámico. La imagen de la nebulosa obtenida por ALMA nos recuerda a los nubarrones de una inminente y enorme tormenta en la atmósfera de la Tierra.

Crédito: ESO/Goicoechea et al.

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