Detectan un misterioso disco de material alrededor de un agujero negro que no puede alimentarse

Impresión artística de un disco de material rodeando al agujero negro de la galaxia NGC 3147. Crédito: NASA.

Un grupo de astrónomos ha detectado un inesperado disco de material alrededor de un agujero negro supermasivo en la galaxia espiral NGC 3147, la cual yace a 130 millones de años luz de distancia en la galaxia de Draco. Las observaciones se realizaron con ayuda del Telescopio Espacial Hubble.

Los agujeros negros que moran en galaxias similares a NGC 3147 no pueden alimentarse regularmente debido a que no existe la suficiente fuerza gravitacional para capturar material, a diferencia de las galaxias con agujeros negros extremadamente activos que suelen estar rodeados por discos de material, compuestos principalmente de gas. Sin embargo, los astrónomos se sorprendieron cuando observaron esta misma clase de disco alrededor del agujero negro mal alimentado de NGC 3147.

El Hubble pudo calcular que el material en el disco está girando alrededor del agujero negro a más del 10% de la velocidad de la luz. A estas velocidades tan extremas, el gas en el disco parece incrementar su brillo cuando se mueve en dirección de la Tierra, pero se vuelve más tenue cuando se mueve en dirección opuesta, en un efecto conocido como radiación relativista. Las observaciones hechas por el Hubble también han mostrado que dicho gas se encuentra profundamente incrustado en el poderoso campo gravitacional del agujero negro, provocando que la luz tenga problemas para escapar, y por lo tanto, sus longitudes de onda se hacen más largas, desplazándose hacia el rojo. Se estima que el agujero negro en cuestión es 250 millones de veces más masivo que el Sol.

Los astrónomos decidieron observar a NGC 3147 para validar modelos aceptados de galaxias activas de baja luminosidad (aquellas con agujeros negros mal alimentados). Dichos modelos predicen que el disco de material debería formarse cuando una gran cantidad de gas es atrapado por el agujero negro, produciendo un cuásar, el cual emite un poderoso brillo. Sin embargo, el tipo de disco encontrado alrededor del agujero negro en NGC 3147 parece ser un cuásar disminuido, que los astrónomos no esperaban encontrar. En otras galaxias, este mismo tipo de disco es 1.000 o hasta 100.000 veces más brillante.

El Hubble podría ser utilizado de nuevo para buscar otros discos de material en galaxias similares a NGC 3147.

Crédito: Hubble / NASA / ESA

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