Descubren estrellas recién nacidas en una región inhóspita del centro galáctico de la Vía Láctea

Un equipo de astrónomos descubrió, gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), estrellas recién nacidas ocultas alrededor del centro de la Vía Láctea. En estudios anteriores se había sugerido que esa región era demasiado inhóspita para la formación de estrellas debido a la existencia de intensas fuerzas gravitacionales, los fuertes campos magnéticos, la presencia de partículas altamente energéticas y las frecuentes explosiones de supernovas. Los recientes hallazgos demuestran que los procesos de formación estelar son más resilientes de lo que se creía, y sugieren la presencia de actividad de formación estelar dentro de densas nubes de gas molecular alrededor del centro galáctico que podrían, en el futuro, producir brotes de formación estelar.

“Es como escuchar llantos de bebés en un lugar que se creía vacío”, señala Xing Lu, astrónomo del Observatorio Astronómico Nacional de Japón. “Es muy difícil que los bebés nazcan y crezcan sanos en un lugar demasiado ruidoso e inestable. Sin embargo, nuestras observaciones demuestran que incluso en áreas muy turbulentas alrededor del centro galáctico se pueden formar estrellas.”

Las estrellas nacen dentro de nubes cósmicas formadas por la gravedad. Si algo interfiere con los procesos impulsados por la gravedad, la formación estelar se interrumpe. En la Zona Molecular Central (ZMC) de la Vía Láctea, ubicada en un radio de 1.000 años luz desde el centro galáctico, hay muchas posibles fuentes de interferencia, como fuertes turbulencias que remueven las nubes y les impiden contraerse, o bien intensos campos magnéticos que impiden el colapso autogravitatorio del gas. En efecto, en observaciones realizadas anteriormente se había revelado que los procesos de formación estelar en esa zona eran mucho menos eficientes, exceptuando la incubadora de estrellas conocida como Sagitario B2 (Sgr B2).

Xing Lu y sus colegas usaron ALMA para entender por qué no se formaban estrellas en la mayor parte de la Zona Molecular Central. Si bien las regiones observadas contienen una gran cantidad de gas, no se esperaba detectar procesos de formación estelar. No obstante, los astrónomos descubrieron más de 800 núcleos densos de gas y partículas de polvo en la ZMC. “El hallazgo nos permite preguntarnos si son efectivamente embriones estelares o no”, comenta Xing Lu. En busca de indicios de formación estelar que delataran la presencia de estos embriones estelares, el equipo volvió a usar ALMA para buscar chorros de gas, que podrían describirse como el llanto de las estrellas recién nacidas. Gracias a la elevada sensibilidad y la alta resolución espacial de ALMA, por primera vez los investigadores pudieron detectar 43 pequeños y tenues chorros en las nubes. Se trata de pruebas fehacientes de procesos de formación estelar en curso. Resulta que muchas estrellas recién nacidas estaban ocultas en zonas que se creían demasiado inhóspitas para que se formaran.

El pequeño número de chorros detectados es otro misterio. Considerando que se observaron más de 800 embriones estelares, el escaso número de estrellas recién nacidas sería un indicio de que la actividad de formación estelar en la ZMC aún es muy incipiente. “Aunque aún puede haber muchos chorros ocultos en esas áreas, nuestros resultados sugieren que estamos observando el principio de la próxima oleada de formación estelar, explica Xing Lu.

“Aunque en observaciones anteriores se había revelado que la tasa total de formación estelar se limitaba a cerca de un 10 % en las nubes moleculares gigantes del centro galáctico, estas observaciones muestran que los procesos de formación estelar ocultos en densas nubes de gas molecular no son muy distintos de los que ocurren en el vecindario solar”, afirma Shu-ichiro Inutsuka, profesor de la Universidad de Nagoya y coautor del artículo que presenta los resultados de la investigación. “La proporción entre núcleos incubadores de estrellas y núcleos sin estrellas parece ser solo levemente inferior a la del vecindario solar. Esto podría interpretarse como la proporción de sus respectivas vidas útiles. Creemos que la duración promedio de los núcleos sin estrella en el centro galáctico podría ser un poco más grande que en el vecindario solar. Se necesitan más observaciones para explicar por qué”.

El equipo de investigación ahora está analizando la observación en mayor resolución de la ZMC realizada con ALMA y pretende estudiar las propiedades de los discos de acreción alrededor de las estrellas recién nacidas que generan los chorros de gas. Al compararla con otras zonas incubadoras de estrellas, esperan entender mejor los procesos de formación estelar en la ZMC, desde las nubes hasta las protoestrellas, así como su composición química y sus campos magnéticos.

Fuente: https://www.almaobservatory.org/

One thought on “Descubren estrellas recién nacidas en una región inhóspita del centro galáctico de la Vía Láctea

  • el 6 abril, 2021 a las 5:51 am
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    ZMV, otras siglas astronómicas a recordar. Significan o mejor dicho aluden a la Zona Molecular Central de la Vía Láctea de un radio aproximado de 1000 años luz. Propongo que se publique un libro o diccionario de siglas científicas en general donde las astronómicas posiblemente se llevarían la palma. Si lo veo lo compro.

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