Una estrella moribunda en la constelación Camelopardalis

A bright star is surrounded by a tenuous shell of gas in this unusual image from the NASA/ESA Hubble Space Telescope. U Camelopardalis, or U Cam for short, is a star nearing the end of its life. As it begins to run low on fuel, it is becoming unstable. Every few thousand years, it coughs out a nearly spherical shell of gas as a layer of helium around its core begins to fuse. The gas ejected in the star’s latest eruption is clearly visible in this picture as a faint bubble of gas surrounding the star. U Cam is an example of a carbon star. This is a rare type of star whose atmosphere contains more carbon than oxygen. Due to its low surface gravity, typically as much as half of the total mass of a carbon star may be lost by way of powerful stellar winds. Located in the constellation of Camelopardalis (The Giraffe), near the North Celestial Pole, U Cam itself is actually much smaller than it appears in Hubble’s picture. In fact, the star would easily fit within a single pixel at the centre of the image. Its brightness, however, is enough to overwhelm the capability of Hubble’s Advanced Camera for Surveys making the star look much bigger than it really is. The shell of gas, which is both much larger and much fainter than its parent star, is visible in intricate detail in Hubble’s portrait. While phenomena that occur at the ends of stars’ lives are often quite irregular and unstable (see for example Hubble’s images of Eta Carinae, potw1208a), the shell of gas expelled from U Cam is almost perfectly spherical. The image was produced with the High Resolution Channel of the Advanced Camera for Surveys.

Esta imagen tomada por el Telescopio Espacial Hubble muestra una estrella brillante rodeada por una cubierta de gas. La estrella, conocida como U Camelopardalis o U Cam, se encuentra en los últimos instantes de su vida. Expulsa cubiertas de gas con formas esféricas en periodos que duran algunos miles de años, esto ocurre mientras una capa de helio alrededor del núcleo comienza a fusionarse. El gas eyectado durante la última erupción de la estrella es claramente visible en esta imagen.

U Cam es el ejemplo de una clase muy rara de estrella conocida como ‘estrellas de carbono’, cuyas atmósferas contienen más carbono que oxígeno. Debido a su baja gravedad superficial, es común que las estrellas de carbono pierdan hasta la mitad de su masa total por los poderosos vientos estelares.

U Cam está ubicada a 1.500 años luz de distancia en la constelación Camelopardalis (la Jirafa), cerca del Polo Norte Celestial. Su gran brillo hace que tenga la apariencia de una estrella gigante, aunque en realidad U Cam cabría fácilmente en un solo píxel en el centro de la imagen. Los fenómenos que ocurren durante las últimas etapas de la vida de una estrella pueden ser irregulares e inestables, sin embargo, la capa de gas expulsada por U Cam es una esfera casi perfecta.

Crédito: NASA / ESA / Hubble

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