Un cúmulo globular de diez mil millones de años de edad

The NASA/ESA Hubble Space Telescope offers this delightful view of the crowded stellar encampment called Messier 68, a spherical, star-filled region of space known as a globular cluster. Mutual gravitational attraction amongst a cluster’s hundreds of thousands or even millions of stars keeps stellar members in check, allowing globular clusters to hang together for many billions of years. Astronomers can measure the ages of globular clusters by looking at the light of their constituent stars. The chemical elements leave signatures in this light, and the starlight reveals that globular clusters' stars typically contain fewer heavy elements, such as carbon, oxygen and iron, than stars like the Sun. Since successive generations of stars gradually create these elements through nuclear fusion, stars having fewer of them are relics of earlier epochs in the Universe. Indeed, the stars in globular clusters rank among the oldest on record, dating back more than 10 billion years. More than 150 of these objects surround our Milky Way galaxy. On a galactic scale, globular clusters are indeed not all that big. In Messier 68's case, its constituent stars span a volume of space with a diameter of little more than a hundred light-years. The disc of the Milky Way, on the other hand, extends over some 100 000 light-years or more. Messier 68 is located about 33 000 light-years from Earth in the constellation Hydra (The Female Water Snake). French astronomer Charles Messier notched the object as the sixty-eighth entry in his famous catalogue in 1780. Hubble added Messier 68 to its own impressive list of cosmic targets in this image using the Wide Field Camera of Hubble’s Advanced Camera for Surveys. The image, which combines visible and infrared light, has a field of view of approximately 3.4 by 3.4 arcminutes.

Los cúmulos globulares son regiones en el espacio con forma esférica que están plagadas de estrellas. Esta imagen tomada por el Telescopio Espacial Hubble muestra al cúmulo globular Messier 68, está ubicado a 33.000 años luz de distancia de la Tierra en la constelación de Hidra. La atracción gravitacional mutua entre cientos de miles de estrellas, le permite a un cúmulo globular permanecer unido por varios miles de millones de años.

Los astrónomos pueden determinar la edad de un cúmulo globular al observar la luz de sus estrellas, ya que esta luz contiene las ‘firmas’ de los elementos químicos. Cuando una estrella contiene menos elementos pesados significa que se formó en las primeras épocas del Universo. Los elementos pesados son creados gradualmente a través de la fusión nuclear producida por generaciones sucesivas de estrellas. Los científicos han determinado que Messier 68 se encuentra entre los cúmulos globulares más antiguos, con 10.000 millones de años de edad.

En la Vía Láctea se pueden encontrar más de 150 cúmulos globulares. En la escala galáctica, estos objetos no son tan grandes, de hecho, Messier 68 tiene un diámetro de poco más de 100 años luz. En comparación, el disco de la Vía Láctea se extiende a más de 100.000 años luz.

Crédito: Hubble / NASA / ESA

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *