La resurrección de una estrella enana blanca

The bright star in the centre of this image is not the star of this show. At the bottom centre is a rather unremarkable smudge of red which is in fact a rare and valuable object. First discovered by amateur Japanese astronomer, Yukio Sakurai, in 1996, and noted as a nova-like object, Sakurai’s discovery turned out to be far more interesting than the supernova he initially supposed it to be. The object is actually a small white dwarf star undergoing a helium flash — one of only a handful of examples of such an event ever witnessed by astronomers. Normally, the white dwarf stage is the last in the life cycle of a low-mass star. In some cases, however, the star reignites in a helium flash and expands to return to a red giant state, ejecting huge amounts of gas and dust in the process, before once again shrinking to become a white dwarf. It is a dramatic and short-lived series of events, and Sakurai’s Object has allowed astronomers a very rare opportunity to study the events in real time. The white dwarf emits sufficient ultraviolet radiation to illuminate the gas it has expelled, which can just be seen in this image as the ring of red material. This image was taken using the FORS instrument, mounted on ESO’s Very Large Telescope.

La estrella brillante del centro de esta imagen no es la estrella de este espectáculo. En la parte inferior central hay una mancha rojiza, casi inapreciable, que es en realidad un objeto extraño y valioso.

Descubierta en 1996 por el astrónomo aficionado japonés Yukio Sakurai, y clasificada como un objeto tipo nova, el descubrimiento de Sakurai resultó ser mucho más interesante que la supernova que inicialmente parecía ser.

En realidad, el objeto es una pequeña estrella enana blanca que está experimentando un flash de helio, y es uno de los pocos ejemplos de semejante evento presenciado por los astrónomos.

Un flash de helio es una fusión descontrolada en un periodo de tiempo muy breve, donde grandes cantidades de helio se convierten a carbono mediante el proceso triple-alfa.

Normalmente, la fase de enana blanca es la última del ciclo de la vida de una estrella de masa baja. En algunos casos, sin embargo, la estrella se reenciende con un flash de helio y se expande para volver a la fase de gigante roja, expulsando grandes cantidades de gas y polvo en el proceso, antes de volver a encogerse y convertirse de nuevo en una enana blanca.

Es una serie de acontecimientos espectacular y de corta duración, y el objeto de Sakurai ha ofrecido a los astrónomos una oportunidad única para estudiar este evento en tiempo real. La enana blanca emite suficiente radiación ultravioleta como para iluminar el gas que ha expulsado, el cual sólo puede verse en esta imagen como un anillo de material rojo.

Esta imagen fue tomada usando el instrumento FORS, instalado en el Very Large Telescope de ESO.

Crédito: ESO

 

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2 comentarios en “La resurrección de una estrella enana blanca

  • 26 agosto, 2015 at 3:55 pm
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    Cuando se dice que “un flash de helio es una fusión descontrolada en un periodo de tiempo muy breve”, ¿cuánto dura ese periodo de tiempo, aproximadamente?

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    • 26 agosto, 2015 at 4:39 pm
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      La velocidad depende de la temperatura, pero bajo ciertas condiciones el helio se consume en cuestión de minutos durante la fusión, en estrellas con masas similares a las enanas blancas.

      Responder

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