La ardiente estratosfera de un exoplaneta gigante

Concepción artística del exoplaneta gigante WASP-121b y su estrella anfitriona WASP-121. Crédito: Engine House VFX, At-Bristol Science Centre, University of Exeter.

Un grupo de astrónomos ha descubierto evidencias de una ardiente estratosfera en un exoplaneta gigante. Dicha estratosfera es lo suficientemente caliente como para evaporar el hierro.

El exoplaneta, conocido como WASP-121b, es un gigante gaseoso perteneciente a una clase conocida como “Júpiter Caliente”, está ubicado a 900 años luz de distancia de la Tierra. El descubrimiento se realizó utilizando el Telescopio Espacial Hubble, al observar el resplandor de moléculas de agua en la atmósfera de WASP-121b.

Anteriormente, los científicos ya habían encontrado posibles evidencias de estratosferas en otros exoplanetas, pero esta es la primera ocasión en la que se ha podido detectar el brillo de moléculas de agua, siendo quizá la evidencia más clara de una estratosfera en un exoplaneta.

Para estudiar la estratosfera del exoplaneta WASP-121b, los científicos utilizaron un espectroscopio para analizar el brillo del planeta en diferentes longitudes de onda. El vapor de agua, por ejemplo, se comporta de forma predecible en ciertas longitudes de onda, dependiendo de la temperatura del agua. En temperaturas más frías, el vapor de agua bloquea la luz que proviene debajo. Pero en temperaturas más elevadas, las moléculas de agua brillan. Las moléculas de agua en la atmósfera de WASP-121b emiten radiación al perder energía, dicha radiación es visible en luz infrarroja, la cual fue detectada por los científicos.

WASP-121b orbita su estrella anfitriona una vez cada 1,3 días. La distancia entre los dos objetos es tan reducida que la parte superior de la atmósfera del exoplaneta alcanza los 2.500 °C, una temperatura en la que el hierro se encuentra en estado gaseoso.

Fuente: https://www.nasa.gov/feature/jpl/
Texto traducido y editado por el staff de El Universo Hoy

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