Fobos, una de las lunas de Marte, se rompe poco a poco

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Fobos, una de las dos lunas de Marte. Crédito: NASA/JPL-Caltech/University of Arizona

Los largos y superficiales surcos que cubren la superficie de Fobos probablemente sean una señal temprana de la falla estructural que terminará por destruir a este satélite de Marte.

Orbitando a solamente 6.000 kilómetros por encima de la superficie marciana, Fobos está más cerca de su planeta que cualquier otra luna en el Sistema Solar. La gravedad de Marte está atrayendo a Fobos dos metros cada cien años. Los científicos esperan que la luna se resquebraje de entre 30 a 50 millones de años.

Por mucho tiempo se pensó que los surcos en Fobos eran fracturas provocadas por el impacto que formó al cráter Stickney. La colisión fue tan poderosa que estuvo a punto de destruir a Fobos. Sin embargo, los científicos determinaron eventualmente que los surcos no irradian desde el cráter, sino desde un punto focal cercano.

Más recientemente, los investigadores propusieron que los surcos podrían haber sido producidos por impactos pequeños de material eyectado desde Marte. Pero nuevos modelos apoyan la hipótesis de que los surcos son más bien ‘estrías’ que ocurren cuando Fobos se deforma por las fuerza de marea.

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Fobos y Marte.

La atracción gravitacional mutua entre Marte y Fobos produce estas fuerzas de marea. La Tierra y la Luna también se atraen mutuamente, produciendo mareas en los océanos y provocando que tanto la Tierra como la Luna tengan una forma ligeramente ovalada y no perfectamente esférica.

La misma explicación fue propuesta para los surcos hace varias décadas, después de que la sonda Viking envió imágenes de Fobos a la Tierra. Aunque en ese momento se pensaba que Fobos era sólido en su totalidad, pero cuando se calcularon las fuerzas de marea, se determinó que las tensiones eran demasiado débiles como para fracturar una luna sólida de ese tamaño.

Las propuestas más recientes, señalan que el interior de Fobos podría ser una pila de escombros que apenas se mantiene unida, rodeada por una capa de polvo de regolito de un grosor de 100 metros.

Los científicos piensan que la capa exterior de Fobos tiene un comportamiento elástico y acumula tensión, pero es lo suficientemente débil como para que dicha tensión provoque un colapso.

Todo esto significa que las fuerzas de marea que actúan sobre Fobos pueden producir la tensión suficiente para que se fracture la superficie. Las fracturas por tensión, que se mencionan en este modelo, son compatibles con los surcos que se pueden observar en las imágenes de Fobos. Esta explicación también encaja con las observaciones que muestran que algunos surcos son más jóvenes que otros, lo cual sería lógico si el proceso que los creó aún se mantiene activo.

Es probable que a Tritón (luna de Neptuno) le aguarde el mismo destino, ya que también está siendo atraída hacia Neptuno y tiene una superficie con fracturas similares que Fobos.

Fuente: http://www.nasa.gov/feature/goddard/phobos-is-falling-apart

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